Definición

El autismo es una alteración en el neurodesarrollo de competencias sociales, comunicativas y lingüísticas y de las habilidades para la simbolización y la flexibilidad.

En el momento actual hay algunas confusiones a cerca de los distintos términos empleados para referirnos a este conjunto de alteraciones psicológicas y conductuales. A continuación trataremos de explicarlo brevemente.

Los Trastornos Generalizados del Desarrollo deben su nombre al manual estadístico donde se recogen todas las alteraciones de carácter psicológico, el DSM-IV-TR. Este manual recoge:

“Perturbación grave y generalizada de varias áreas del desarrollo: habilidades para la interacción social, habilidades para la comunicación, presencia de comportamientos, intereses y actividades estereotipados. Las alteraciones cualitativas (…) son claramente impropias del nivel de desarrollo o edad mental del sujeto.” (DSM IV TR)”

Sin embargo, cada vez es más clara la idea de que más que un conjunto cerrado estanco, el autismo ha de verse como un CONTÍNUO de posibilidades, como un ESPECTRO en el que las presentaciones son altamente heterogéneas, que implica que individuos con un mismo diagnóstico pueden variar enormemente en sus características externas (dependiendo del nivel de afectación en los componentes de desarrollo social, comunicativo lingüístico, de la flexibilidad y la simbolización, de la presencia y grado de discapacidad cognitiva etc.). De hecho en este sentido, el próximo manual diagnóstico (DSM-V) recogerá el concepto de TRASTORNO DEL ESPECTRO AUTISTA en lugar del actual (Trastorno Generalizado del Desarrollo).

No conocemos todavía cuál es la etiología concreta del autismo (cuál es su causa biológica clara) y en este sentido se están realizado múltiples investigaciones por todo el mundo.

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Epidemiología

El Centro de Control y Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos (CDC), refleja los resultados sobre estudios realizados en la población norteamericana:

• Un promedio de 1 de cada 110 niños presentan un Trastorno del Espectro Autista.
• Los Trastornos del Espectro Autista están presentes en todas las razas, etnias y grupos socioeconómicos.
• Los trastornos del Espectro autista son entre 4 y 5 veces más probables entre la población masculina que entre la población femenina.
• Entre gemelos idénticos, si uno de ellos presenta un Trastorno del Espectro Autista, el otro gemelo también lo presentará en el 60-96% de las ocasiones.
• Padres con un hijo/a con un Trastorno del Espectro Autista tiene entre un 2 y un 8% de posibilidades de tener un segundo hijo con Trastorno del Espectro Autista.
• Se estima que aproximadamente un 10% de las personas con Trastorno del Espectro Autista tienen un desorden neurológico, genético o metabólico inidentificable (X-frágil, Síndrome de Down, esclerosis tuberosa etc.).
• Entre el 30 y el 51% de las personas con trastorno del Espectro Autista tienen discapacidad intelectual asociada (CI <70).
• Alrededor del 40% de los niños con Trastorno del Espectro Autista no tienen lenguaje oral. Otro entre 25 y 30% tuvieron palabras entre los 12 y 18 meses que luego perdieron.
• Un tercio de los padres de niños con Trastorno del Espectro Autista notaron un problema en el desarrollo antes del primer cumpleaños y un 80% de los padres notaron problemas en el desarrollo antes de los 24 meses de edad.

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Primeros signos de alarma

En el desarrollo humano con frecuencia se pueden observar hitos evolutivos que aparecen casi de manera homogénea dentro de unos periodos sensibles. No obstante, en el desarrollo humano también se puede observar peculiaridades en cuanto a los tiempos de adquisición e incluso la presencia o no de ciertas conductas.

Desde las consultas de pediatría se cuenta con dos instrumentos (CHAT y M-CHAT) para detectar posibles dificultades en el desarrollo relacionadas con trastornos del espectro del autismo.

A continuación proponemos una lista sencilla de hitos evolutivos relacionados con el desarrollo sociocomunicativo:

Para saber más a cerca de los primeros hitos evolutivos y signos de alarma:

Para obtener más información a cerca de pruebas de detección (M-CHAT):

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Técnicas Psicoeducativas

En la actualidad contamos con diferentes modelos de intervención basados en distintas perspectivas teórico prácticas. La intervención psicoeducativa y farmacológica (en los casos que se precise) ha demostrado ser la técnica eficaz para mejorar las habilidades de los niños con TEA para manejar el mundo.

No hay estudios que determinen la eficacia de las terapias alternativas. En el siguiente enlace se puede encontrar un extenso estudio a cerca de la eficacia de las intervenciones en trastornos del espectro del autismo realizado por el Instituto de Salud Carlos III.

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